Géomythologie : une nouvelle science

Les Mythes peuvent sembler des sources peu probable pour la Science, mais désormais des géologues se tournent vers d’anciens contes pour découvrir des zones à risques (tremblements de terre, éruptions volcaniques, etc…). Apollon banda son arc et décocha une flèche mortelle pour la dragonne Python, gardienne de la terre sacrée de Gaïa, la déesse de la terre grecque. Par sa victoire, Apollon acquis les pouvoir de divination du monstre.

C’est un beau mythe duquel a grandi l’histoire de l’oracle de Delphes, une devineresse qui inhalait le souffle d’Apollon. La Pythie est la prêtresse qui s’asseyait sur un trépied en inhalant les vapeurs des entrailles de la terre, entrait en transe et murmurait des expressions incompréhensibles, utilement interprétée par ses aides sacerdotaux.

L’oracle de Delphes est l’un des mythes actuellement étudiés par des géologues pour voir si de telles histoires ont une quelconque base factuelle. La science relativement nouvelle de le géomythologie pourrait fournir des explications raisonnables à des événements mythiques. Mais étudier les éléments d’un mythe peut également mener à de nouveaux aperçus ou découvertes en géologie. Dans le cas de l’oracle de Delphes, l’attention s’est portée sur la nature des vapeurs qui ont pu avoir influencées les prophéties. Pendant 10 siècles, des Pythies successives ont délivré leurs oracles aux milliers de pèlerins qui allaient au tombeau d’Apollon à Delphes. Les Pythies sont bien réelles bien que leurs prophéties aient été souvent ambiguës.

Mais leurs états semblables à la transe pourraient-ils avoir eu un fondement dans la réalité géologique ? Pourrait-il vraiment y avoir eu un gaz libéré sous le tombeau d’Apollon qui induirait des états transcendantaux chez quelqu’un assis au-dessus d’une fissure dans le sol ? Une excavation archéologique au début du 20ème siècle n’a trouvé aucun signe d’un vrai abîme ou d’une fissure sous le temple de Delphes mais des études de la décennie passée ont indiqué la présence de deux failles géologiques qui se croisent directement sous le tombeau. Luigi Piccardi, un géologue de l’institut de Géosciences à Florence, indique que les investigations récentes ont montré qu’il  pourrait en effet y avoir eu un abîme exhalant du gaz – à l’emplacement de l’oracle. Si cet abîme existait, il s’est scellé depuis longtemps, indique Piccardi. « Le site de l’oracle est placé directement à travers la trace extérieure d’une faille sismique qui pourrait se rompre pendant les tremblements de terre, créant de ce fait une fissure dans la terre d’où des gaz comme le dioxyde de carbone, le sulfate d’hydrogène ou le méthane pourrait provenir, » dit-il. D’autres scientifiques ont trouvé des traces d’éthylène, un stimulant du système nerveux central, dans une source voisine. L’éthylène est connu pour induire l’euphorie une fois inhalé en assez grandes doses. Etait-ce la source des pouvoirs mystiques de la Pythie ?

C’est l’un des mythes analysés scientifiquement dans un livre, Géologie et Mythes, qui doit être édité en début d’année prochaine par la société géologique de Londres. Co-édité par Piccardi et Bruce Masse du laboratoire national de Los Alamos au Nouveau-Mexique, ce sera le premier ensemble d’articles scientifiques revus par des pairs discutant de la réalité géologique derrière quelques mythes et légendes. L’ouvrage est une tentative de donner au champ de la géomythologie un fond académique dans le but de fournir « un panorama sur l’étude de la base géologique des mythes humains ». Les détails d’une légende peuvent également aider les scientifiques à apprendre quelque chose de nouveau au sujet de la géologie.

La recherche de Piccardi sur une légende italienne a aidé les géologues à voir quelque chose qu’ils avaient manqué. L’histoire est l’apparition supposée de l’Archange Michael au sanctuaire de Monte Sant’Angelo. La légende, traditionnellement datée de 493 après JC, parle de tremblement de terre quand Michael est apparu. Selon l’histoire, le gardien céleste de Dieu a laissé des « empreintes de pas » dans les roches. Les sismologues ne pensaient pas que cette partie de l’Italie était particulièrement active mais Piccardi a trouvé des preuves suffisantes d’un événement sismique important, y compris un escarpement de faille sur le sol du lieu de l’apparition – l' »empreinte de pas », peut-être.

Un autre mythe antique de l’autre côté du monde a mené à de nouveaux aperçus d’un risque sismique précédemment inconnu. Le peuple de Duwamish, des natifs Américains qui vivent dans la région de Seattle au nord-ouest des Etats-Unis et du Canada, ont un esprit avec un corps de serpent et les pattes antérieures et les bois d’un cerf – un a’yahos. Les anciens disent aux enfants de ne pas regarder dans la direction de l’a’ya-hos parce qu’il pourrait secouer la terre ou vous transformer en pierre. Des rochers distinctifs et autres marques en pierre sur des sites autour de la région de Seattle seraient hantés par les esprits a’yahos. Normalement une telle superstition n’intéresserait pas les scientifiques mais cela a changé quand les images et les excavations d’une étude géophysique au début des années 90 ont indiqué une faille cachée croisant Seattle et Puget Sound. Les études ont prouvé que la faille a produit un tremblement de terre puissant il y a 1100 ans. Mais ce qui était vraiment intrigant était la découverte que plusieurs des pierres a’yahos étaient situées soit sur la ligne de faille elle-même, soit aux emplacements où il y avait eu un éboulement important. Ruth Ludwin, une sismologue de l’université de Washington, Seattle, a publié les résultats dans le journal Seismological Research Letters. Elle précise qu’il y a des douzaines d’histoires indigènes au sujet de grandes vagues emportant des villages côtiers dans cette région, souvent racontées comme des histoires de batailles mythiques entre des oiseaux et des baleines. Mais la réalité derrière le mythe peut se situer dans l’évènement réel de méga-tsunamis produit par des tremblements de terre sous-marins.

Patrick Nunn, un géoscientifique de l’université du Pacifique sud à Suva, Fiji, est un membre d’un groupe grandissant de géologues qui croient que l’analyse de quelques mythes peut mener à de nouvelles découvertes scientifiques. Il souligne la légende du peuple de l’île de Kadavu, au Fiji. Les habitants ont l’histoire d’une montagne qui sort de la mer – une description, peut-être, d’une éruption volcanique de fond de mer. Nunn a étudié le volcan de l’île en 1998. Il a conclu la première fois qu’il n’était pas entré en éruption pendant 50 000 ans, longtemps avant que l’île ait été la première fois habitée en environ 2000 avant JC. La légende, croyait-il, avait dû être importé d’une autre région volcanique du Pacifique. Des mois plus tard, cependant, des excavations pour une nouvelle route ont révélé d’anciens morceaux de poterie enterrés sous une couche d’un mètre de profondeur de cendres volcaniques. Évidemment, il y avait eu une grande éruption depuis que l’île était devenue habitée. La légende a pu facilement avoir été locale- et la prendre plus au sérieux a pu fournir un indice essentiel au volcanisme récent de l’île. « Le mythe était exact, et nous avions tort, » indique Nunn.

La réalité derrière le folklore

La description d’Homer d’Ithaque, la maison d’Ulysse dans l’Odyssée, déroute les universitaires. Elle comporte peu de ressemblance avec l’île grecque moderne d’Ithaki. Certains géologues croient maintenant qu’Ithaque est en fait Paliki, la péninsule occidentale de Kefalonia, qui a pu avoir été séparée par un canal de mer qui a été comblé il y a plus de 2.000 ans. Les géologues font des études pour voir si Paliki pourrait avoir été une île appropriée dans un passé récent et ainsi concorder avec toutes les descriptions établies dans l’Odyssée.

Il y a beaucoup de légendes en Afrique occidentale sur des lacs hantés qui se lèvent, descendent ou s’agrandissent malgré qu’il n’y ait pas de volcanisme actif dans la région. Quelques scientifiques croient que les contes peuvent provenir de vrais événements semblables à ceux qui se sont produits en 1986 au lac Nyos au Cameroun. Du dioxyde de carbone bouillonnant des roches profondes s’est accumulé dans l’eau des décennies avant qu’il ait été libéré soudainement par une éruption massive qui a suffoqué tout personne vivant près des terres inférieures ; le dioxyde de carbone est plus lourd que l’air et tombe. Ceci a pu expliquer les tabous locaux sur la vie près des lacs ou sur les pentes inférieures d’une montagne.

Le déluge biblique peut avoir un fondement dans une vraie inondation qui s’est produite lors de l’élévation des niveaux de la mer en Méditerranée après que la dernière période glaciaire ait atteint le détroit du Bosphore et se soit déversée dans les terres en contre-bas de ce qui est maintenant la Mer Noire. Walter Pitman et William Ryan de l’université de Colombia ont amassée des preuves que la Mer Noire a pu avoir été créée par un événement si cataclysmique que cela a mené à l’inondation de beaucoup de villes et villages sur un vaste secteur – donnant naissance à la légende d’un vaste déluge.

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